09 abr. 2021

Entrevista a Mª Virtudes Navarro: Materiales avanzados y sostenibles en el sector del mueble

Este sábado celebramos el Día de la Ciencia y la Tecnología, y en Tech&News hemos querido traer a Mª Virtudes, responsable del departamento de materiales, para que nos hable de la labor científica que desarrolla, en el ámbito de los materiales avanzados y sostenibles, destinada al sector objetivo de CETEM, el sector del mueble y la madera.

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Mª Virtudes, tras una larga carrera profesional en el mundo de los materiales, ¿has notado un cambio en el paradigma de la sostenibilidad en ese ámbito?

Es cierto que el concepto de sostenibilidad ha evolucionado con el transcurso del tiempo. Inicialmente, el concepto de sostenibilidad asociado al desarrollo de materiales no tenía en cuenta el concepto de circularidad que ha cobrado gran importancia en los últimos años. Podría decirse que el desarrollo sostenible de materiales estaba más asociado a temas relacionados con la reducción de emisiones a nivel medioambiental, como puede ser la reducción de compuestos orgánicos volátiles (COVs) en ciertos productos como por ejemplo recubrimientos y adhesivos, así como a fomentar el empleo de materias primas procedentes de fuentes renovables y a la reducción o eliminación de sustancias tóxicas en el procesado de materiales.

En los últimos tiempos, se ha dado un paso más en el campo de investigación y desarrollo sostenible de materiales incluyendo el concepto de circularidad que engloba todas las fases del ciclo de vida de los materiales, desde la selección de las materias primas para su obtención hasta la fase o tratamiento final del material, tras su ciclo de vida, con el fin de reducir la generación de residuos. En este sentido, el desarrollo sostenible actual de los materiales se lleva a cabo teniendo en cuenta el tratamiento final del material, mediante reciclado o reutilización o biodegradación, que permita cerrar el círculo y avanzar hacia una economía circular.

Actualmente, CETEM está muy centrado en investigar como ser más respetuosos con el medio ambiente en el sector del mueble, con proyectos como AGROMAT y BIOEMERGER , ¿crees que es viable la transición a nuevos modelos de sostenibilidad en el sector antes de 2030?

Es verdad que se están llevando a cabo numerosas iniciativas a nivel de investigación y desarrollo para lograr alternativas más sostenibles, en cuanto al desarrollo de materiales se refiere, sin embargo, su transición al sector del mueble dependerá, evidentemente, de la implantación industrial de estas alternativas por parte de los fabricantes de materiales, proveedores del sector. La Unión Europea ha fijado para 2030 que al menos un 30% de los productos sea de origen renovable por lo que es previsible que los fabricantes de materiales vayan adoptando soluciones para cumplir con dicho objetivo, sin embargo, el ir más allá considero que dependerá mucho de las nuevas restricciones y/o legislaciones que vayan surgiendo.

Como bien has comentado, CETEM está trabajando actualmente en diferentes proyectos de investigación y desarrollo cuyo fin es desarrollar materiales alternativos a los convencionales bajo criterios de economía circular. En este sentido, hemos trabajado por ejemplo en el proyecto AGROMAT cuyo fin era fomentar la economía circular mediante simbiosis industrial entre dos sectores tradicionales de la Región de Murcia, el agroalimentario y el sector del mueble y la madera. El proyecto AGROMAT permitió abordar un trabajo de investigación para la revalorización de subproductos procedentes del sector agroindustrial para la obtención de materiales compuestos con posible aplicación en el sector del mueble y la madera.

Otro proyecto al que cabe hacer mención, y en el que se está trabajando actualmente, es el proyecto BIOEMERGER que se dirige a aportar soluciones biotecnológicas para la problemática existente actualmente relacionada con los residuos generados tras finalizar el ciclo de vida de productos tapizados y/o del sector descanso, y más específicamente, para los residuos de espuma flexible de poliuretano empleada como relleno.

Está de moda hablar de la importancia de los materiales avanzados y sus beneficios, pero ¿podrías explicarnos qué son?

Los materiales avanzados son aquellos que presentan prestaciones finales superiores a los materiales comunes con los que se ha trabajado habitualmente. Las prestaciones finales superiores de los materiales avanzados pueden ser debidas a que presenten funcionalidades específicas (p.e. superhidrofobia, capacidad almacenamiento de energía, capacidad para captación de CO2, etc.) y/o propiedades mejoradas (p.e. mayor resistencia a la llama, a la humedad, mejores propiedades mecánicas, fácil reciclado, capacidad de biodegradación, etc.) respecto a los materiales convencionales, prestaciones que suelen alcanzarse mediante la aplicación, durante el desarrollo de estos materiales, de tecnologías novedosas y específicas como pueden ser la nanotecnología y la biotecnología, entre otras.

¿Por qué es importante seguir investigando en este ámbito?

Porque los materiales son la base, la esencia de todo producto, por tanto, si se quiere innovar en desarrollo de producto, bien desde el punto de vista de la sostenibilidad o aportando funcionalidades específicas que aporten un alto valor añadido, es necesario disponer de materiales que faciliten lograr ese fin. En este sentido, por ejemplo, si se desea desarrollar un producto que sea fácilmente reciclable, o incluso biodegradable, tras finalizar su ciclo de vida, éste tendrá que diseñarse a partir de materiales que también lo sean y, en este aspecto, hoy en día existen muchas limitaciones dado que la mayoría de los materiales disponibles no están diseñados para su reciclado o biodegradación final; en este sentido, por ejemplo, todavía queda mucho camino por recorrer.

Para ir terminando, ¿qué dirías a las empresas que son reticentes a lanzarse al uso de estos nuevos materiales?

Que los materiales son un elemento clave para la innovación en el desarrollo de productos más rentables, y/o con mejores prestaciones finales y/o más respetuosas con el medioambiente y que es el desarrollo y lanzamiento de productos innovadores lo que les permitirá diferenciarse en el mercado y mejorar su competitividad.

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